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La enfermedad renal crónica (ERC)

red and blue kidneys
Revisión médica de
AKF's Medical Advisory Committee
Última actualización
November 6, 2021

Se llama enfermedad renal crónica (ERC) a un daño prolongado que sufren los riñones y que puede empeorar con el transcurso del tiempo. Si el daño es severo, los riñones pueden dejar de funcionar. A esta situación se la llama falla renal y significa que la persona necesita recibir diálisis o un trasplante renal.

La ERC es cuando los riñones están dañados y pierden la capacidad de depurar los desechos y eliminar el líquido de la sangre. Los desechos se pueden acumular en el organismo y perjudicar la salud. Se habla de falla renal o de enfermedad renal terminal (ERT) cuando los riñones han dejado de funcionar hasta el punto en que la persona no sobreviviría si no recibe diálisis o un trasplante renal.

El daño renal es irreversible. Sin embargo, si los médicos detectan la ERC en sus inicios, hay formas de evitar que empeore, como por ejemplo respetar un plan de alimentación nefrosaludable, hacer ejercicio y tomar ciertos medicamentos.

En los Estados Unidos hay 37 millones de personas con ERC. Eso equivale a más de 1 de cada 7 adultos.

¿Cuál es la causa de la ERC?

Las dos causas más frecuentes de ERC son la diabetes y la presión arterial alta. La diabetes significa que la persona tiene el azúcar sanguíneo demasiado alto, y esto puede dañar los riñones. La presión arterial alta significa que la fuerza que ejerce la sangre en los vasos sanguíneos es demasiado alta, lo que puede dañar los vasos sanguíneos y provocar ERC. 

Hay otros problemas renales capaces de provocar ERC, como por ejemplo:

¿Quiénes tienen más riesgo de presentar ERC?

Todos podemos presentar ERC, pero el riesgo es mayor en quienes tienen:

¿Cuáles son los síntomas de la ERC?

En las primeras etapas de la enfermedad renal, la persona podría no tener ningún síntoma. Con el tiempo, los riñones pierden la capacidad de depurar bien los desechos y eliminar el líquido de la sangre. En las etapas avanzadas de la enfermedad renal, la persona podría tener síntomas, como por ejemplo:

  • Picazón en la piel
  • Calambres musculares
  • Debilidad y cansancio 
  • Sensación de estómago revuelto o vómitos
  • Menos apetito de lo normal 
  • Hinchazón de las piernas, los tobillos y los pies 
  • Orinar (hacer pis) más o menos de lo normal 
  • Orina (pis) de aspecto espumoso o burbujeante, lo cual significa que hay proteínas en la orina
  • Dificultad para respirar 
  • Dificultad para dormir o permanecer dormido 

Hable con su médico si presenta alguno de estos síntomas.

¿Qué problemas médicos puede causar la ERC?

Los riñones ayudan a que funcione bien todo el organismo. Cuando se tiene ERC y los riñones no funcionan tan bien como debieran, pueden aparecer otros problemas médicos, como por ejemplo:

Las etapas de la ERC

La ERC se clasifica en cinco etapas en función del grado de daño renal y de lo bien que funcionen aún los riñones. En la ERC en etapa 1, el daño renal es leve y lo más probable es que la persona no tenga ningún síntoma. En la ERC en etapa 5, los riñones ya no funcionan (falla renal).

Conozca las etapas de la ERC

¿Cómo sabré si tengo ERC?

Es posible que los síntomas de la ERC no aparezcan hasta que los riñones estén muy dañados. La única manera de saber qué tan bien funcionan sus riñones es mediante pruebas. Hable con su médico sobre estas pruebas para la ERC.

    ¿Cómo puedo prevenir la ERC?

    Si tienediabetes o presión arterial alta, la mejor manera de prevenir la ERC es colaborar con el médico para controlar el azúcar sanguíneo y la presión arterial. La diabetes y la presión arterial alta son las dos causas más frecuentes de ERC. 

    Otras maneras de ayudar a proteger los riñones son:

    ¿Cómo puedo retardar el daño a los riñones?

    No es posible revertir el daño renal, pero se puede impedir que empeore. Respetando el plan de tratamiento y haciendo modificaciones saludables del estilo de vida, se puede contribuir a mantener los riñones en funcionamiento el mayor tiempo posible. 

    Tome estas medidas para retrasar el daño a los riñones: 

    • Colabore con su médico para controlar la diabetes y la presión arterial alta.
    • Tome todos sus medicamentos recetados tal como se lo haya dicho el médico.
    • Acuda a consultas con un nefrólogo (el médico de los riñones) para que evalúe los análisis de sangre y su estado general de salud.
    • Siga un plan de alimentación nefrosaludableUn dietista le podrá ayudar a elaborar un plan que se adapte a usted.
    • Haga ejercicio durante 30 minutos casi todos los días.
    • No tome tanto alcohol. Las recomendaciones sobre consumo saludable de alcohol son: 
      • En los hombres: No más de dos tragos al día. 
      • En las mujeres: No más de un trago al día.
    • Deje de fumar o de consumir tabaco.

    ¿Cómo tratan los médicos la ERC?

    Los médicos pueden tratar algunos de los síntomas y problemas médicos que genera la ERC. Algunos ejemplos de lo que podría incluir el plan de tratamiento son:

    • Ciertos medicamentos para reducir la presión arterial o el colesterol 
    • Diuréticos que ayudan a los riñones a eliminar sal y agua y reducen la hinchazón
    • Diálisis: un tratamiento en el que una máquina depura la sangre cuando los riñones ya no son capaces de hacerlo.
    • Trasplante de riñón: una cirugía para colocarle un riñón sano del cuerpo de otra persona. El trasplante renal podría ser una opción cuando los riñones ya fallaron.